A week in Medellin




When writing about Medellín, I didn’t want it to be another ‘traveling post’. I spent last week in this complex city. I wanna talk about the common reaction I get when I say ‘I’m in Medellin’

To put it into context, Medellin is called the city of the ‘eternal spring’, the second most important city of Colombia and I believe the most forward-thinking culturally and economically speaking. With a modern and efficient public transport system (a highway metro and metro cables to the hills), clean, and well connected, it makes it enjoyable to walk around. However, it was considered the most violent city during the 80s and 90s due to its high levels of homicide, crime and narcotrafic. Pablo Escobar became its most famous citizen, and his well-known business was the most lucrative one.

Even though the situation is not the same as 20 years ago, the ashes still remain. According to the Government, the situation of Medellin should be seen taking into account the co-existence of violence and delincuence in a context of economical growth and social development, this is, to recognize the ilegality and the criminality as constitutive factors of the economy of the city (Sierra, 2011).

The paranoia of insecurity, I feel comes mainly from people over 40. Obviously, the ones that lived through the toughest decades of the city. The younger generations, including my relatives, are aware of the danger but approach life as in any other city, even when flirting with the dangers of the night.

When talking about homicides, it is alarming when you hear that in some neighborhoods, there were up to 25 homicides in one week  between last December and January, and then 15 per week in Februrary. Ironically, but understandably, according to the Secretary of the Government there is no need to be alarmed since these statistics stay in an average of less than 100 homicides per 100.000 citizens. This number is 3 times less than the average amount of homicides at the begining of the 90s. 

Putting this into statistics, homicides accounted for 0.24% of deaths in a year during the 90s, and now it counts for 0.08%. In conclusion, nowadays, less than 0.1% of people in Medellin are killed. That obviously doesn’t create the same reaction of saying: 25 people are killed every week! It’s all about the wording.

Nevertheless, I won’t deny the dangers that Medellin has. The centre is chaotic and tense. We were searched twice by the police. I felt abused but I had to understand that’s the way it is. There are some neighborhoods that it´d be foolish to visit on my own. But in general, Medellin is a city worth to visit. One of the finest of Latin America. It’s a vibrant centre of culture, sports, economics, music, party, delicious food, beautiful women and very friendly people. Next stop: San Gil.




Al escribir acerca de Medellín, yo no quería que sea simplemente del viaje. Basta con decir, que he pasado una semana en ella, visitando a mis familiares y explorando la ciudad. Más quiero hablar acerca de la reacción típica que recibo cuando digo: ‘estoy en Medellín’

Para ponerlo en contexto, a Medellín se la llama la ciudad de la eterna primavera, es la segunda ciudad más importante de Colombia y considero que es la más activa cultural y económicamente hablando. Con un transporte público moderno y eficiente (un metro con una riel elevada y con telecables a las colinas), limpia, y bien comunicada, que hace que sea agradable para pasearla. Sin embargo, se consideró la ciudad más violenta en el mundo durante los 80s y 90s debido a los altos niveles de homicidios, delitos y narcotráfico. Pablo Escobar se convirtió en su ciudadano más famoso, y su negocio en el más lucrativo.

A pesar de que la situación no es la misma que hace 20 años, las huellas todavía permanecen. Según el Gobierno, la situación de Medellín debe considerarse teniendo en cuenta la co-existencia de la violencia y delincuencia en un contexto de crecimiento económico y desarrollo social, esto es, reconocer la ilegalidad y la criminalidad como factores constitutivos de la economía de la ciudad (Sierra, 2011).

La sensación de inseguridad que viví en Medellín vino principalmente de personas mayores de 40. Obviamente, ellos vivieron en carne propia las décadas más violentas de la ciudad. La generación de jóvenes, incluyendo a mis familiares, son conscientes del peligro, pero la vida pasa como en cualquier otra ciudad, incluso cuando se coquetean con los peligros de la noche.

se habla de homicidios, es alarmante si se oye que en algunos barrios, hubo hasta 25 homicidios en una semana entre entre diciembre y enero pasado, y 15 por semana en febrero. 
Irónicamente, aunque comprensible, de acuerdo con el Secretario de Gobierno, no es necesario alamarse ya que estas estadísticas permanecen en un promedio de menos de 100 homicidios por cada 100.000 ciudadanos. Este número es tres veces menor que el promedio de homicidios al comienzo de los años 90.

Si ponemos esto en estadísticas, los homicidios representaron el 0,24% de las muertes en un año durante la década del 90, y ahora el 0,08%. En conclusión, en la actualidad, menos del 0,1% de las personas en Medellín son asesinadas. Obviamente, el efecto que esto provoca no es el mismo que decir que 25 personas mueren asesinadas en Medellín cada semana! 

Sin embargo, no voy a negar los peligros que tiene Medellín. El centro es caótico y tenso. La policía nos requisó en dos ocasiones. Me sentí abusado, pero tuve que entender que así es como es. Hay algunos barrios en los que sería insensato ir solo, pero en general, Medellín es una ciudad digna de conocer. Uno de las mejores ciudades de Latino América. Es un centro vibrante de cultura, deportes, economía, música, fiesta, comida deliciosa, bellas mujeres y gente muy amable. Próxima parada: San Gil.



Border crossing from Venezuela to Colombia



It was midday of Saturday 29th of October when we arrived to Maracaibo. The only cars that go to Maicao (first city in Colombia) were beaten up American taxis from the 70s but none of them were going that day! The border was closed. As we found out later, Colombia was having parliamentary elections the following and by law they close the terrestrial borders to avoid disturbances- It seems that many people from Venezuela/Ecuador get paid to cross and vote –  However, a guy was finding a car for us (there were around 8 people to Maicao) and 1 hour later he got one to the first ‘town’ before the border, so we had to take another beaten up taxi for the last 15 mins. Only 6 of us managed to get in the car – the 6 who arrived first.

In that journey, I counted around 12 military points, miraculously we were not checked. The lady who was travelling next to me was ready to pay to every single of them because in theory everybody going to the border should have a passport or permit, except the guajiros who are the indigenous group of the area, so, the army doesn’t let pass anybody who doesn’t have a passport, unless they pay obviously. 

The last 15 mins to the border, the driver charged us more than the others because we, who had passports, had to stop to pay the exit fee and that meant that they had to wait for us! I argued but in vain. They waited 3 mins for us, 3 mins! The exit fee costed $19. The guy dropped us before the border.

Once at the border, there were rivers of people and cars. I felt like in a sort of parade. We got to the window where they should stamp our passports. Nobody there, shouting and shouting until someone came and said: ‘we can’t stamp it because nobody is getting out of the country for another 24 hours!’ what?? Why did they charge us the exit fee and didn’t say anything then?!!! No answer… We stayed thinking, there was a big crowd ahead of us being stopped by a chain of police. We were thinking, thinking… Daniel saw this guy going behind the glass, switched off the light and stamped some passports. I put my face inside the glass (like a bank cashier), the guy gets nervous and tells me off. I said ‘why don’t you stamp ours? you are doing it right now!!’ He says: ‘ I can’t do it, just go to Colombia, don’t stamp it in, they are not doing it anyway, when you come back, don’t stamp out of Colombia, first come and stamp out here’ I said: ‘I’m not planning to come back but it’s just in case’ he makes a gesture like: ‘just go’

When we saw that, I knew we would find a way to get out. We didn’t need a stamp in, we had our Colombian IDs! So, crossed through the crowd. Got to the shelters where the police line was stopping the people. I talked to one of the police officers. He says ‘you have to wait’ but he moved, and a motor-rider walks closer and says: ‘look, go behind that wall, follow the path, cross the farm, I’ll wait for you there’, I was observing around and another police officer comes and takes the motor-rider away. People were cramped. It was getting dark. Horrible feeling. We walked back, I said to Dani: ‘we are gonna do it the dirty way’ Danny says: ‘you sure’. I said ‘Just follow me’, I saw a group of people going that way. Obviously behind the wall, there were two guys charging. We paid. We crossed the farm. People are going very fast, the police is approaching. Suddenly a guy near to us, but across the fence, shouts: ‘here, here, here, come quick- police is going there’. I didn’t hesitate and listened to the guy, obviously- another payment for them, but I didn’t have change, I had to give him the equivalent of $10! the police were coming, but the guy says: ‘don’t worry, don’t worry, they are coming for their cut’ he didn’t wanna give me any change but I snapped a $5 bill from his hand and left. It was supposed to be onlye $3. The motor-riders were waiting for us! One of them says to us: ‘quick quick, get on the bike, we are going to Maicao’ I say: ‘is anyone gonna stop us?’ he smiles and says to his friend who was taking Danny: hey, he is worried if we are gonna be stopped’, the other one laughes and says: ‘you are in Colombia hermano, Colombia is a free land!’ 

Thanks to my mum that gave us our Colombian nationality, I’m not illegal in this country.

We arrived to Valle De Upar on the saturday night. Thanks to Couch Surfing we had a wonderful host waiting for is. On Sunday, national elections were taking place. People were voting for Major, Governor and Parliament members. My biggest shock was to face the type of culture that political elections have in the Atlantic coast of Colombia. I knew there was corruption but this was another level.

It is of common knowledge that virtually everyone sells their vote. They get in exchange a free lift to the place to vote, or free food for a week, or free building material, free something. Every neighbourhood has a leader of campaign who is the one in charge of buying the votes and organising all the payments and lifts. The cars who drive the people get free petrol. People sell their votes to whoever pays better or whoever is a friend of a friend of a friend… They have to comply because the leaders of campaign collect their ID numbers. With this, they have people on the voting desks confirming who voted for who. It’s shamefully amazing. Everybody tells everybody their votes. Its not confidential. And the worst thing is that most of the candidates are not even educated to be there!

On that Sunday we went for a walk to the river. I met a business guy from Bogota who joined us and invited us for lunch. We were talking extensively about it and he explained to me that the ‘Atlantic’ has always been like that and it’s the inland provinces the ones maintaining them. A situation like Italy between north and south.

I was ashamed, angry, disappointed but for everyone was fine! I was so angry that I didn’t care breaking the law again! There was a curfew of not drinking alcohol until 6pm. We had beers for lunch!  The restaurant served them in plastic glasses. There were police and army everywhere but didn’t bother us. That was why I called it: the most corrupt weekend of my life!!!


Era el mediodía del Sábado 29 de Octubre cuando llegamos a Maracaibo. Los únicos carros que van a Maicao (primera ciudad de Colombia) son unos taxis americanos hecho pedazos de los años 70, pero ninguno de ellos iba ese día! La frontera estaba cerrada porque Colombia tenía elecciones parlamentarias el siguiente día y por ley cierran las fronteras terrestres para evitar disturbios, parece ser que muchas personas de Venezuela / Ecuador son pagadas para cruzar y votar – Sin embargo, un hombre encontró un carro para nosotros (habíamos alrededor de 8 personas a Maicao) pero tan solo nos llevó hasta la primera “ciudad” antes de la frontera, así que tuvimos que tomar otro taxi por los últimos 15 minutos. Sólo 6 de nosotros entramos en el coche – los 6 que llegamos primero.

En ese trayecto conté alrededor de 12 puntos militares, milagrosamente, ninguno nos paró. La señora que viajaba a mi lado estaba lista a pagar a todos y cada uno de ellos, porque en teoría todo el mundo que va a la frontera debe tener un pasaporte/permiso, con excepción de los guajiros que son el grupo indígena de la zona, así que el ejército no deja pasar a nadie que no tenga esos papeles, a menos que paguen, obviamente.

Los últimos 15 minutos de la frontera, el conductor nos cobró más que a los otros, porque nosotros, los que teníamos pasaportes, teníamos que parar en un chequeo policial y pagar la cuota de salida y eso signif
icaba que tenían que esperar por nosotros! Discutí, pero en vano. Esperaron tres minutos por nosotros, 3 minutos! La tasa de salida costó $ 19. Llegamos a la frontera.

Una vez en la frontera, había ríos de gente y carros. Me sentía como en una especie de desfile. Llegamos a la ventana donde se debía sellar los pasaportes. No había nadie, gritamos y gritamos hasta que alguien vino y dijo: “¡no podemos sellarles porque nadie se está saliendo del país por otras 24 horas” “Qué? ¿Por qué nos cobrarron el impuesto de salida y nadie dijo nada?!” No hubo respuesta … Nos quedamos pensando, había una gran multitud delante de nosotros parados por una cadena de la policía. Daniel vio a un tipo detrás de la ventanilla, apagó la luz y estaba estampando a algunos pasaportes. Le hablé al tipo y se puso nervioso. Le dije ‘¿por qué no nos sellan la salida? usted lo está haciendo ahora mismo! ” Él me dice: ‘No puedo hacerlo, sigan sin sello, en Colombia no están sellando tampoco y cuando vuelvan no lo hagan sellar allá y vienen para sellar acá primero” Le dije: ‘No estoy pensando en volver, pero es sólo por si acaso” y me hizo un gesto como de: “pues entonces sigan vayan”.

Cuando vimos eso, yo sabía que íbamos a encontrar una manera de salir. No tenía necesidad de un sello, teníamos nuestros documentos de identidad colombiana! Atravesamos la multitud. Llegamos hasta la línea de la policías que detenía a la gente. Hablé con uno de ellos. Me dijo que tenía que esperar, pero se movió un poquito y un motociclista se acerca y me dice: ‘mira, ve detrás de esa pared, sigue el camino, cruza el potrero,ahí te espero”, observé alrededor y otro policía vino y sacó al motorista. Había una multitud de personas apretada. Ya estaba oscureciendo. Era una sensación horrible. Regresamos un poco y le dije a Dani: “vamos a hacerlo de la manera sucia” Danny me dice: “¿Seguro?”. Le dije: ‘Sólo sígueme’, vi a un grupo de personas caminando hacia la pared. Evidentemente detrás de la pared, había dos tipos cobrando el ´paso´. Pagamos. Cruzamos el potrero. La gente iba muy rápido, la policía se acercaba. De repente, un hombre cercano a nosotros  a través de la valla, nos grita: “aquí, aquí, aquí, vengan rápido, la policía ya va pa´ alláí”. No dudé fui donde él, obviamente, otro pago pero yo no tenía cambio, le tuve que dar el equivalente de $ 10! la policía se acercaba también, pero el tipo me dice: “no te preocupes, no te preocupes, vienen por su tajada” No me iba a dar ningún vuelto pero le arranqué un billete equivalente a $ 5 de su mano y me fui. Los motociclistas nos estaban esperando! Uno de ellos nos dice: “rápido rápido, suban a la moto, vamos a Maicao” Le dije: “será que de aquí nos para alguién más?” se sonríe y le dice a su amigo que estaba llevando a Danny: “oye parce, este está preocupado que si nos van a parar”, el otro se ríe y nos dice: “usted están en Colombia hermanos, Colombia es un país libre!!!!

Gracias a mi madre que nos dio la nacionalidad colombiana, no estoy de ilegal en este país. 

Llegamos a Valle de Upar en la noche del sábado. Gracias a Couch Surfing tuvimos una anfitriona maravillosa esperando por nosotros. El domingo, se llavaban a cabo las elecciones nacionales para la Alcaldía, Concejales y Gobernadores de cada departamento (provincia). Mi mayor sorpresa fue encarar el tipo de cultura de las elecciones políticas en la costa atlántica de Colombia. Yo sabía que había corrupción, pero esto era otro nivel. 

Es de conocimiento común que prácticamente todo el mundo vende su voto a cambio de una canasta de comida, material de construcción, transportarlos gratutitamente hasta el lugar do votación, algo gratis. Cada barrio tiene un líder de la campaña quien es el encargado de comprar los votos y la organización de todos los pagos y coordinar los carros que transportaran a la gente. Los choferes que conducen a la gente obtienen gasolina gratis. La gente vende su voto a quien pague mejor o al candidato que es un amigo de un amigo de un amigo … Ellos tienen que cumplir porque los líderes de la campaña archivan sus números de cédula. Con esto, ellos tienen gente en las mesas de votación que confirman quien votó por quién. Es vergonzososamente increíble. Todo el mundo le dice a todos sus votos. No es confidencial. Y lo peor es que la mayoría de los candidatos ni siquiera son educados para estar allí!

Ese domingo nos fuimos a dar un paseo porel río. Conocí a un Bogotano que se unió a nosotros y nos invitó a almorzar. Hablábamos mucho sobre ello y me explicó que el ‘Atlantic’ siempre ha sido así y son las provincias del interior las que las mantienen. Una situación como Italia entre el norte y el sur.

Yo estaba avergonzado, enojado, decepcionado, pero para todo el mundo estaba bien! Estaba tan enojado que no me importaba violar la ley otra vez! Había toque de queda de no beber alcohol hasta las 6pm. Tuvimos cervezas para el almuerzo! el restaurante nos las sirvió en vasos de plástico. Había policía y ejército por todas partes pero no nos molestó. Por eso lo llamé: el fin de semana más corruptode mi vida!